Dirk van Erp, Leeuwarder koperkunstenaar made in America (1862-1933)


Leeuwarden 2018: Dirk van Erp, een van de grootste koperslagers van Amerika, keert terug naar zijn geboortestad. Voor het eerst is het werk van Dirk van Erp te zien in Nederland, in het Pier Pander Museum. Pander en Van Erp zijn naast tijdgenoten en collega’s, beide Friese emigranten van eenvoudige komaf die uitgroeiden tot succesvolle kunstenaars. Pander en Van Erp zijn naast tijdgenoten en collega’s, beide Friese emigranten van eenvoudige komaf die uitgroeiden tot succesvolle kunstenaars.

Affiche expositie Dirk van Erp in Pier Pander Museum

Rotterdam 1890: De Leeuwarder Dirk van Erp gaat aan boord van het stoomschip De Zaandam met eindbestemming New York. Hij laat een bewogen leven achter zich en is vastbesloten een frisse start te maken in het land van de onbegrensde mogelijkheden. Op dat moment kan hij nog niet vermoeden hoe ver de mogelijkheden voor hem zullen reiken.

Dirk van Erp wordt in 1862 in Leeuwarden geboren en groeit op in een groot katholiek gezin. Vader Willem is koperslager van beroep en heeft een koperslagerij aan de Nieuwestad. Dirk leert het vak van zijn vader, wellicht met het idee in de toekomst de zaak over te nemen.

Maar het loopt anders. In 1881 komt de dan 19-jarige Dirk in de problemen. Hij raakt op het verkeerde pad, wordt opgepakt en verdacht van geldafpersing en betrokkenheid bij diefstal. Hij wordt schuldig bevonden en veroordeeld tot vijf jaar gevangenisstraf in de Bijzondere Strafgevangenis te Leeuwarden, tegenwoordig bekend als de Blokhuispoort.

Een aantal jaren na zijn vrijlating besluit hij het geluk elders te zoeken en vertrekt naar Amerika. Via omzwervingen vestigt hij zich uiteindelijk aan de westkust, in San Francisco en sticht daar een gezin. Het lijkt alsof Dirk al zijn schepen achter zich heeft verbrand, maar zijn beroep blijft hij trouw.

In 1908 opent Dirk de Copper Shop in Oakland, nabij San Francisco en exposeert hij zijn werk in verschillende galeries. Zijn werk is tweemaal te zien op de grote internationale Wereldtentoonstelling, in 1909 in Seattle en in 1915 in San Francisco. Hij ontwikkelt zich tot een zeer succesvol koperkunstenaar. In de Verenigde Staten krijgt hij veel naamsbekendheid; hij is een vooraanstaand lid van de Arts and Crafts Movement, een beweging die stond voor traditioneel, handgemaakte ambachtskunst. Zijn oeuvre bestaat uit vele koperen vazen, lampen en andere objecten die vandaag de dag nog zeer gewild zijn onder verzamelaars in met name de Verenigde Staten.

Terug